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“四大发明”与“三大宝贝”

本文来源《财经》杂志 2003-11-05 我要评论(0
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在种种优越基础上,中国科技后来被欧洲比了下去,原因何在?兰德思多年研究后,提供了新的解释

  历史上中国一度是世上最强盛、最富庶的国家,何以后来慢慢被欧洲(继而北美)诸国比下去,有关的研究可说汗牛充栋,不久前阅读哈佛经济学及史学荣誉退休教授兰德思的《贫富之源》(D.S.Landes:《The Wealth and Poverty of Nations》,W.W.Norton,1998),有所发现,特向读者介绍。

  兰德思认为中国的经济发展本应在欧洲之上,因为大多数有用(可以提高生产力)的工具和物品都是中国发明,比如手推(独轮)车、马镫、马轭、计时器、瓷器及“四大发明”指南针、纸张、印刷、火药等;在11世纪中国已利用煤和焦煤炼生铁。可是,在这种种优越基础上,中国科技却未能发展起来,对此,包括剑桥大学已故李约瑟教授等著名学者,均无法找出大多数人有共识的成因。兰德思多年研究后,把此中的原因归纳为下列三项——

  1.没有成熟的自由的市场,并漠视了私有产权;没有专利权观念,扼杀了创新发明的动机。

  2.妇女的生产力未被释放,她们的工作只局限于家庭——在家纺织无助于大型纺纱厂的发展。

  3.统治者把最先进的东西据为己有,“皇室专用”,不准民间普遍使用。

  欧洲除没有上述这些缺点,气候亦为不可忽视的优势。据兰德思的说法,欧洲气候比较温和,加上雨量均匀,全年适宜耕作;冬季严寒时间不长,却有令虫害受控即令害虫不致快速繁殖的作用。这大大助长农作物的生长,有利牲口的饲养,以及硬木(如橡木、柚木、松及枞属软木)森林的形成。

  自然环境的优越,令欧洲的牲口远较其他地区的强壮(比如印度便不适宜繁殖马匹),兰德思形容欧洲的马匹有如“活动坦克”(living tank),“在战场上冲锋陷阵罕有其匹”:马匹不但能拖曳“大杀伤力武器”至战场,和平时期亦可从事“粗重工作”及成为较快捷有效的交通工具。颇出笔者意外的是,大量繁殖牲口还有产生大量有机肥料(animal fertilizer)令农作物快高长大的作用——比亚洲诸国的肥料主要来自人类排泄物(night soil),无论在产量和质量上都要高;这是欧洲在化肥发明前,农作物收获较丰的一项此前未为人发现的事实。

  亚洲国家特别是中国(和印度)所以人烟稠密,主要是有“市场需求”引致,处于天灾频仍地带,耕作尤其是灌溉(天旱)和抢收(雨季)需要大量人力,结果形成早婚以便“早生贵子”加入劳动队伍。在农村的确人多好办事(在封建时期,还有人多好殴斗的好处),但人口多消耗的粮食相应也多,意味人愈多粮食愈不足,而增加劳动人口是补救粮食缺乏的其中一项办法,结果出现人口数量与粮食产量互相追逐的恶性循环。在人口增长方面,欧洲远远瞠乎其后。西欧因为较易耕种、畜牧和较少天灾,因此没有人手不足必须大量繁殖人口的需要;加上独身被社会接受,迟婚和生育空间较长(三年二抱甚罕见)的社会习俗,使人口增长较为缓慢,对粮食需求量较少,令社会比较容易温饱。

  兰德思引述《英格兰土地经录》(Domesday Book,威廉一世于1086年勘查英格兰土地所有权后编汇)的统计,在1086年前英伦已有5600余座水轮(水车),欧洲大陆在这段期间内则大量采用风车;欧洲自此进入以天然动力为基础的文明世界。在中国南方农村生活过的人都看过或用过“脚踏水车”,这是一项用轮带式车叶从河里抽水灌溉水田的天才发明,但以水作为动力的设计则未之见或不普遍。在这方面,中国确比较落后。欧洲人懂得利用水力和风力之后,轻工业便慢慢成形——每座风车塔是一个小工厂,每座水轮屋亦然。

  出人意料的是,兰德思指出眼镜的发明“令工人延长20年的工作寿命”。在人们想像中,眼镜的发明是小事一桩,其实不然。人类视力在40岁左右开始衰退,再难干细活,特别不能从事工具制造、精细纺织和阅读,等于在创作力最丰盛之年工作能力逐日衰退。眼镜在1306年发明后,意味经济发展大突破。眼镜的发明,为计量器、测微表、机轮切割器以至望远镜和显微镜的发明奠定了基础。

  时钟的发明是欧洲人的另一重大成就,在传入中国之前,它已在欧洲普遍使用三四百年,时钟令社会有秩序,作息准时;没有时钟计时,哪来“时间便是金钱”的观念?时钟提高了整体社会的生产力,因此被称为经济发展的“关键性机器”(the key-machine)。

  可以说,欧洲的三项“专利发明”——水轮、眼镜及时钟,使欧洲很快便进入工业革命,成为经济繁盛的国度。■

  作者为香港《信报》社长

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